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3D打印技术家用市场前景黯淡 业界转攻商业用户

一直以来,积层制造业预计家家户户迟早总会拥有3D打印机。不过,他们现在逐渐明白到这一天可能永远不会到来。因此,业界已把焦点转向商业用户,并研发更多种类的打印材料。

照片: TCT展览会:尽览积层制造业的最新发展。
TCT展览会:尽览积层制造业的最新发展。
照片: TCT展览会:尽览积层制造业的最新发展。
TCT展览会:尽览积层制造业的最新发展。

TCT展览会是全球数一数二的3D打印及积层制造业盛事,每年都展出这种新兴科技的最新发展,今届也不例外。多种崭新的3D打印材料成为焦点,当中以碳纤维最瞩目,可协助业界打破以往局限,打印出更加坚固的制成品。此外,场内亦有参展商利用全彩色纸张进行3D打印,制造价钱廉宜、仿真度极高的模型,同样令人大开眼界。

Todd Grimm是美国佛罗里达州3D打印服务供应商ARC的董事,也可说是积层制造业的达人。他认为,3D打印技术给人发展不如预期的感觉,并呼吁业界不应脱离现实。他在题为《在伪启蒙时代探索理由》(Justification in the Age of False Enlightenment)的主题演讲中说:「一直以来,业界都是承诺太多、兑现太少。要补救这个弊病,我们必须降低成本,解决多个积存至今的管理问题。只有这样,我们才能重返正轨。」

虽然Todd Grimm劝吁业界必须整顿一番,但他对这项技术的前景依旧乐观。他特别欢迎业界不断研发更大型的积层制造设备,并期待相关的打印材料种类增加,借此扩大用途。

在今届展会,业界看来终于放弃了一个根深蒂固的信念。一直以来,他们深信家家户户迟早总会拥有3D打印机。现在,业界不得不承认,家用3D打印机市场狭窄,且未来亦不会有太大改变,只有少数业余爱好者才愿花费1,000美元购买一部全新玩意。位于纽约的Makerbot本是首批进军家用市场的公司,今年亦悄悄重新定位,增加在商界用户市场的吸引力。

然而,这种看法目前还不足以让所有3D打印机制造商都放弃消费市场。位于明尼苏达州的宝丽来(Polaroid)曾是即影即有照相巨擘,现在则选择逆流而上。今届展会,宝丽来推出ModelSmart 250S,作为家用产品系列的重点产品,售价约1,900美元。一位到场参观的业界人士认为,宝丽来先推出个人版产品试试水温,稍后便会把目光转向更加有利可图的商用市场。

无论宝丽来有甚么长远计划,他们都不是唯一一家尝试打入家用市场的公司。波兰公司Zortrax在这方面花了不少功夫,今年更推出全新及体积更大的M300型号。

该公司市场推广总监Bartek Cymer谈到如何改良最新系列产品时说:「我们最初的M200打印机是透过Kickstarter集资研发,成绩非常理想。现在我们已经是股份公司,而且在各大洲都有零售商。M300能够制造较大的模型,我们相信它能为公司开拓新市场。」

为了展示M300的功能,Zortrax在摊位摆放一架正常大小的电单车模型,整部都是使用3D打印部件砌成。Bartek Cymer指,这部电单车代表将来的发展方向。他相信,随著科技的应用越来越广泛,定制产品日后应能完全满足任何用户的需要。

位于东英格兰的PhotoCentric同样期待有朝一天3D打印机能进行量产。该公司在会上发布已申请专利的高清日光3D打印技术。他们的技术工程师David O'Brien介绍,该项技术结合液晶显示屏幕及液态聚合物,让设计师及工程师可生产大量制成品,成本还较其他制造商类似的3D打印机便宜得多。PhotoCentric的液晶高清打印机售价约2,000美元。

另一方面,爱尔兰公司Mcor积极宣传旗下ARKe系统。Mcor指,ARKe是全球首部桌上型全彩色入纸3D打印机,只使用纸张作为打印材料,希望为教学、生产、建筑及艺术用途提供一个实惠环保的选择。

照片: Mcor全彩色入纸3D打印机。
Mcor全彩色入纸3D打印机。
照片: Mcor全彩色入纸3D打印机。
Mcor全彩色入纸3D打印机。
照片: Polaroid个人版3D打印机。
Polaroid个人版3D打印机。
照片: Polaroid个人版3D打印机。
Polaroid个人版3D打印机。

Mcor市场推广总监Deirdre McCormack指,ARKe能显现超过200万种颜色:「ARKe提供的颜色比市场任何其他产品都多。使用ARKe,就能生产仿真度极高的制成品。」

除了这些常客外,今届展会亦有不少公司首次参展,例如Carbon、惠普(HP)及TRUMPF,知名度各有高低。其中,来自加州的Carbon虽然是场内少数没有展出3D打印机的公司之一,但仍吸引现场不少目光。

Carbon市场推广经理Ryan Dietrich谈到摊位受欢迎的原因:「那全因为我们的革命性崭新发明 — 连续液面生产技术(CLIP)。基本上,这是一种光化学程序,能让我们生产的部件拥有极佳的机械特质,包括解析度及表面光度。没有其他公司的技术能比得上我们。

「这项技术的最大好处是一些较小的部分也能制作得非常精细。制成品的表面精细度与注模制品差不多,不会有传统3D打印经常出现的层状结构问题。」

最近,福布斯(Forbes)估计Carbon的价值约为10亿美元,可见对连续液面生产技术的前景充满信心。Carbon早前已获谷歌风投(Google Ventures)及加州软体巨擘Autodesk分别投资1亿及1,000万美元。有了这些资金,Carbon计划全面进军国际市场。

总部位于加州的着名科技公司惠普建立国际分销网络已有多年。今年,他们首次参加TCT展览会,并推出3D打印系统Jet Fusion 4200,提供一个能持续生产的设备。该公司营业经理Albert Moro介绍新系统:「这是市场追求的数码生产设备。它的速度快竞争对手10倍,价钱更便宜一半。」

Jet Fusion 4200现时只能以黑色及尼龙打印制成品。不过,惠普表示已计划对系统进行升级,提供多喷嘴彩色打印功能,并可选用多种材料。Jet Fusion 4200每部售价只需200,000美元,Albert Moro表示定价是希望吸引打印量少的用户。

来自德国斯图加特的电子及机床巨头TRUMPF也是首次参展,不过对技术研发绝不陌生。营业总监Daniel Lichtenstein谈到该公司的悠久历史:「1985年,我们研发了首部小型雷射器。今天,我们推出雷射金属熔合设备TruPrint,把研发精神带到3D市场。」

具体而言,TRUMPF推出的TruPrint 1000是一部小型积层制造机,最适合用于生产小型金属部件。TRUMPF指,该设备打印的机器部件达到工业标准,对汽车业来说将是不可或缺。TruPrint 1000售价视乎制成品所须材料而定,介乎190,000至200,000美元。

来自西南英格兰的雷尼绍(Renishaw)和TRUMPF一样,都是精密工程业的老字号。该公司于1973年创立,是英国唯一的金属粉打印机制造商。

雷尼绍业务发展经理Jonathan Porter介绍全新的RenAM 500M系统:「这个系统使用我们的专有技术,毋须离开工厂也能生产任何所需的金属部件。」

瑞典公司Arcam虽然在金属粉3D打印方面亦有类似往绩,却更为专注于电子束熔化系统。该公司表示,这项技术能以3D打印方式制造矫形外科植入物。

2007年,Arcam推出一部巨型打印机,为航空业生产大型结构部件。现在,该公司旗下的Q10plus和Q20plus已分别成为矫形业及航空业的标准设备。

明尼苏达州的Stratasys公司是全球顶尖的3D打印机制造商之一。该公司把焦点放在制成品的颜色及精细度上。今届展会,Stratasys以高档原型制造市场为对象,推出全新的J750系统。J750提供360,000种颜色,可制造厚度为头发一半的幼丝,以及在单一作业中使用6种不同材料。

照片: 比真人还要真:3D打印的政治人物模型。
比真人还要真:3D打印的政治人物模型。
照片: 比真人还要真:3D打印的政治人物模型。
比真人还要真:3D打印的政治人物模型。

TCT展览会已于英国伯明翰的国家展览中心举行,共有来自24个国家的250家公司参展,并有多位专家在现场举行演讲。

特约记者 David Wilkinson 伯明翰报道

资料提供 图片:香港贸发局经贸研究
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